Pekan lalu Presiden Prancis Nicolas Sarkozy menyerukan sebuah debat parlemen untuk memutuskan apakah akan melegalkan larangan terhadap niqab Islam, wajah yang menutupi jilbab yang diperkirakan dipakai oleh kurang dari 2.000 anggota komunitas Islam Prancis. Dia menyebut pakaian itu “tanda kepatuhan, tanda penghinaan” dan mengatakan bahwa dia percaya bahwa hal itu mengancam martabat perempuan. Jika undang-undang tersebut diberlakukan, perempuan yang dinyatakan bersalah menentang larangan tersebut dapat menghadapi denda hingga 750 Euro.

Apakah mengkriminalkan jilbab tersebut cenderung membantu mempromosikan hak asasi perempuan perempuan di masyarakat Islam? Di negara-negara berpenduduk mayoritas Muslim, undang-undang yang berkaitan dengan masalah ini bervariasi, di Arab Saudi dan wanita Iran diharuskan mengenakan burqa dan menghadapi hukuman berat dari polisi agama jika mereka tidak mematuhi, di negara-negara Muslim sekuler seperti Turki dan Tunisia jilbab dilarang oleh hukum di gedung pemerintahan, sekolah dan universitas. Di negara-negara yang lebih progresif seperti Indonesia, keputusan pribadi seorang wanita untuk memilih apakah mengenakan jilbab atau tidak, pilihan individu tidak diatur oleh pemerintah. Banyak wanita independen berpendidikan yang Muslim saleh memilih untuk memakai jilbab, akan menghilangkan otonomi dan penentuan nasib sendiri dari wanita-wanita ini benar-benar membantu membebaskan orang-orang yang dipaksa mengenakan jilbab di bawah tekanan?

Banyak yang percaya bahwa isu yang lebih luas adalah pemaksaan dan kekerasan dalam rumah tangga, yang tidak ditangani oleh peraturan perundang-undangan yang dirancang untuk mengasimilasi secara kosmetik populasi Muslim di Eropa. Masalah ini mungkin lebih baik ditangani dengan berurusan dengan isu-isu melalui para pemimpin agama dan agama Islam daripada mengambil pendekatan garis keras yang dapat mengasingkan banyak komunitas Muslim dan tidak menciptakan perubahan yang konstruktif. Di Afghanistan, Proyek Kesetaraan Gender yang dipromosikan oleh Perserikatan Bangsa-Bangsa telah membantu meningkatkan kesadaran akan isu-isu perempuan dengan bekerja dengan para mullah untuk membuat masyarakat di komunitas mereka sadar akan hak dan hak mereka sesuai dengan hukum Islam. Menerapkan perubahan dengan kepekaan terhadap budaya dan kebiasaan masyarakat Islam lebih cenderung memiliki efek abadi daripada menegakkan undang-undang yang membatasi hak-hak sipil mereka. Para pendukung larangan tersebut mengutip alasan keamanan sebagai faktor tambahan dalam melarang jilbab namun pendukung hak asasi manusia internasional menekankan bahwa pemeriksaan keamanan dapat dilakukan secara pribadi tanpa membahayakan keamanan masyarakat umum. Perundang-undangan Prancis yang diusulkan yang dapat diimplementasikan dengan tujuan mengurangi kekerasan dalam rumah tangga dan penindasan sebenarnya bisa berlawanan, membuat beberapa wanita secara efektif menjadi tahanan di rumah mereka sendiri.

Pemerintah Eropa harus lebih jauh memeriksa dampak pembatasan ekspresi religius terhadap komunitas ini dan merumuskan solusi yang akan menjaga rasa hormat terhadap keragaman iman dan budaya sambil memastikan bahwa perempuan bebas membuat pilihan yang tidak dipengaruhi oleh pelecehan, pemaksaan atau legislatif merongrong hak mereka untuk menentukan nasib sendiri.